Le Spinosaurus, "monstre de rivière", renforcé par de nouvelles dents fossiles trouvés au Maroc

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Il y a plus de 95 millions d'années, un puissant réseau fluvial traversait ce qui est aujourd'hui le Sahara marocain, abritant l'un des monstres fluviaux les plus inhabituels connus de la science, le dinosaure prédateur Spinosaurus. À l'âge adulte, la bête de 15 mètres de long et pesant sept tonnes s'étendait plus longtemps qu'un Tyrannosaurus rex adulte et avait un museau allongé semblable à celui d'un crocodile, avec des dents pointues et coniques.

Aujourd'hui, les paléontologues qui étudient ces anciens sédiments ont trouvé de grandes quantités de ces dents coniques sur deux sites dans le sud-est du Maroc. Dans un lit d'os, les dents du Spinosaurus sont environ 150 fois plus nombreuses que celles des autres dinosaures. Comme ces roches se sont formées à partir de sédiments fluviaux, la découverte implique que le Spinosaurus a perdu ses dents dans l'eau bien plus souvent que les autres dinosaures qui vivaient dans la région, ce qui renforce encore l'idée que cet animal était un tueur aquatique unique.

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"Avec une telle abondance de dents de Spinosaurus, il est très probable que cet animal vivait principalement dans la rivière plutôt que sur ses rives", déclare l'auteur principal de l'étude, Thomas Beevor, un étudiant diplômé de l'Université de Portsmouth au Royaume-Uni, dans un communiqué de presse.

La nouvelle étude - récemment publiée dans la revue Cretaceous Research - s'appuie sur des travaux antérieurs qui affirmaient que le Spinosaurus était un nageur passionné. Une étude chimique de 2010 a trouvé des preuves provisoires que le Spinosaurus et sa famille passaient une grande partie de leurs journées dans l'eau, comme les crocodiles ou les hippopotames modernes. Et des études sur le squelette d'un Spinosaurus marocain publiées cette année et en 2014 ont trouvé des preuves de caractéristiques observées chez d'autres animaux nageurs, notamment une queue en forme de pagaie qui pourrait avoir aidé à propulser le dinosaure dans l'eau.

"Lorsque vous étudiez les os, il est très difficile de comprendre comment ces animaux interagissaient réellement avec leur écosystème", explique le paléontologue et candidat au doctorat de Yale Matteo Fabbri, co-auteur des études sur le squelette de 2014 et 2020 qui n'a pas participé à la nouvelle étude. "Cette étude est importante car elle s'intéresse à l'écosystème lui-même".

Conte d'une queue

Le Spinosaurus est l'un des dinosaures les plus inhabituels que l'on ait jamais trouvés : un prédateur plus long, du museau à la queue, qu'un T. rex adulte, avec une voile d'un mètre de haut sur le dos.

Découvert dans les années 1910 en Égypte, les premiers fossiles connus de l'animal ont été détruits lors d'un raid de bombardement de la Seconde Guerre mondiale, ce qui a rendu extraordinairement difficile pour les paléontologues de comprendre l'anatomie de la créature après coup.

Au cours des décennies qui ont suivi, les paléontologues ont trouvé des espèces sœurs du Spinosaurus dans le monde entier, notamment en Asie, en Amérique du Sud, en Europe et dans d'autres régions d'Afrique. Le crâne de ces animaux, qui ressemble à celui d'un crocodile, indique une capacité similaire à celle d'un crocodile à attraper des proies rapides comme les poissons. De plus, une espèce sœur du Spinosaurus, découverte en 1983, a été préservée avec des écailles de poisson dans ses côtes - ce qui suggère, mais ne prouve pas, que les prédateurs mangent du poisson, ainsi que des ptérosaures et des dinosaures plus petits.

Au cours des décennies qui ont suivi ces découvertes, le groupe des "spinosauridés" s'est distingué par son anatomie inhabituelle de "crocodile mimétique". Mais aussi bizarre que soit ce groupe de spinosaures, le mystérieux Spinosaurus reste dans une classe à part.

En 2014, des chercheurs dirigés par l'explorateur du National Geographic, Nizar Ibrahim, co-auteur de la nouvelle étude, ont annoncé qu'un site au Maroc avait conservé un squelette de Spinosaurus étonnamment complet. Les nouveaux os ont révélé que ses membres postérieurs étaient inhabituellement courts par rapport à ses membres antérieurs, et comme les hippopotames et les pingouins modernes, les parois de ses os étaient particulièrement épaisses et denses. Ces adaptations indiquent un mode de vie semi-aquatique.

En avril dernier, les preuves de l'existence du "monstre de rivière" Spinosaurus se sont multipliées lorsque l'équipe d'Ibrahim a annoncé qu'elle avait trouvé la première queue fossilisée d'un Spinosaurus. Contrairement aux queues de pratiquement tous les autres dinosaures apparentés, la queue du Spinosaurus ressemblait à une pagaie. Les premiers tests robotiques suggèrent que cette structure de queue aurait propulsé le Spinosaurus dans l'eau plus efficacement que les queues des dinosaures terrestres apparentés.

Un trésor de dents

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Pour examiner plus en détail les liens du Spinosaurus avec l'eau, Ibrahim et ses collègues ont passé au peigne fin deux sites en octobre et novembre 2019 dans le sud-est du Maroc, près du village de Tarda. Les roches qui s'y trouvent appartiennent à la formation de Kem Kem, un escarpement de 150 miles de long contenant des roches formées dans un ancien système fluvial qui coulait il y a 95 à 100 millions d'années.

Bien que les chercheurs qui travaillent dans les lits de Kem Kem croisent les doigts dans l'espoir de découvrir des squelettes complets, les fossiles à l'image parfaite y sont extraordinairement rares, car les anciennes rivières étaient des lieux de tumulte. Presque tous les fossiles de Kem Kem sont soit des fragments d'os isolés, soit des dents, que les dinosaures ont perdues et remplacées tout au long de leur vie, comme le font aujourd'hui les crocodiles.

Les deux sites ont également été exploités par les habitants de la région qui vendent les fossiles à des exportateurs, des grossistes, des collectionneurs et des chercheurs, un commerce artisanal qui emploie des milliers de personnes dans le sud-est du Maroc.

Le premier site avait été abandonné avant l'arrivée des chercheurs, mais il contenait encore de gros morceaux de grès remplis de dents et d'os, suffisamment pour que les chercheurs puissent récupérer 926 fossiles en 2019. Le second site, à moins d'un kilomètre, était un site minier actif. Pour obtenir un échantillon complet des fossiles du site, le co-auteur de l'étude, David Martill, paléontologue à l'université britannique de Portsmouth, a acheté 1 261 fossiles qu'un creuseur y avait trouvés.

Sur le premier site, près de la moitié des dents fossiles récupérées - et un sixième de l'ensemble des fossiles du site - étaient des dents de Spinosaurus. Sur le deuxième site, plus de deux dents fossilisées sur cinq qui y ont été retrouvées appartenaient au Spinosaurus. Au total, les dents du Spinosaurus représentaient près d'un tiers des fossiles de vertébrés du second site, une découverte extrêmement inhabituelle. "Nous ne connaissons aucun autre endroit où une telle masse de dents de dinosaure a été trouvée dans une roche osseuse", déclare M. Martill dans un communiqué.

Les dents suivantes les plus courantes sur les deux sites n'étaient pas du tout des dents techniques ; il s'agissait des écailles très modifiées, semblables à des dents, qui tapissaient le museau de l'ancien poisson-scie Onchopristis. Les dents des dinosaures autres que le Spinosaurus étaient à peine représentées.

Un puissant nageur

Les chercheurs reconnaissent une alternative à leurs notions de Spinosaurus nageur : Plutôt que de nager à part entière, le Spinosaurus aurait pu attraper des poissons au bord de l'eau et dans les bas-fonds, comme un héron moderne, perdant ainsi des dents qui tombaient ensuite dans l'eau. Cependant, les scientifiques notent que les échassiers ont tendance à avoir des pattes postérieures disproportionnellement longues, alors que le Spinosaurus marocain en a des plus courtes.

"Non seulement ces proportions de membres postérieurs sont incompatibles avec celles d'un échassier, mais elles suggèrent que le Spinosaurus est plus mal adapté à un mode de vie d'échassier que [presque] tout autre théropode non aviaire", écrivent les auteurs de l'étude. Au lieu de cela, ils soutiennent que l'explication la plus viable est que le Spinosaurus nageait activement dans les rivières du Kem Kem, perdant ses dents lorsqu'il nageait et chassait dans l'eau.

D'autres fossiles proviendront certainement des roches de la Kem Kem et ces dents sont loin d'être le dernier mot sur le séduisant Spinosaurus. Mais pour l'instant, au moins, les données correspondent à une image provocante du passé lointain : un énorme dinosaure ressemblant à un crocodile nageant dans les puissantes rivières où se trouve maintenant le Sahara.

Selon M. Fabbri, les résultats de cette nouvelle étude sont les bienvenus : ils confirment l'idée, vieille de plusieurs décennies, que le Spinosaurus était un monstre fluvial vivant dans l'eau. "La science s'auto-corrige continuellement", dit-il. "Mais il est également bon d'avoir de bonnes nouvelles, car nous avions raison !

Consulter la nouvelle étude récemment publiée dans la revue Cretaceous Research en cliquant ici .

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